Ένα ακατέργαστο μπασκετικά διαμάντι που άκουγε στο όνομα Γιάννης Αντετοκούνμπο, ήταν o… μυστηριώδης παίκτης στη διαδικασία του NBA draft το 2013. Στη διαδικασία είχε εμφανιστεί ένας ισχνός Έλληνας έφηβος που εμφανιζόταν από το πουθενά και υποσχόταν μια σίγουρη προοπτική πρώτου γύρου για το NBA. To DraftExpress ήταν από τα πρώτα που είχε παρουσιάσει τότε μία έκθεση για τον Giannis, συγκρίνοντας το κορμί του με αυτά των Νικολά Μπατούμ και Θάμπο Σεφολόσα.

Πέρα από το αγωνιστικό κομμάτι και την προοπτική που είχε ο έφηβος και πολλά υποσχόμενος παίκτης, γρήγορα άρχισε να γίνεται γνωστή και η απίστευτη προσωπική ιστορία του. Γιος Νιγηριανών μεταναστών, ο Γιάννης και τα αδέρφια του δεν είχαν εξασφαλίσει στην Ελλάδα την ιθαγένεια, παρά το γεγονός ότι γεννήθηκαν στη χώρα μας. Πουλούσαν ρολόγια και γυαλιά ηλίου στους δρόμους για να βοηθήσουν τους γονείς τους να ανταποκριθούν οικονομικά.

Η ΕΠΙΛΟΓΗ ΑΠΟ ΤΟΥΣ ΜΙΛΓΟΥΟΚΙ ΜΠΑΚΣ
===================================

Οι Μιλγουόκι Μπακς τον επέλεξαν στο Νο15, ενώ πολλοί ήταν αυτοί που περίμεναν η περίπτωση του να είχε την ίδια κατάληξη με αυτές άλλων διεθνών επιλογών πρώτου γύρου, όπως ο Ντάρκο Μίλιτσιτς και Γιαν Βέσελι. Ωστόσο, ο Γιάννης τους διέψευσε όλους με το τρίπτυχο της επιτυχίας: «δουλειά, δουλειά, δουλειά».

Οι Μπακς ήταν άθλιοι στη ρούκι σεζόν του Αντετοκούνμπο, τερματίζοντας με ρεκόρ 15-67. Ωστόσο, υπήρχαν κάποια θετικά σημάδια. Ο Γιάννης φάνηκε άνετος σε 77 αγώνες, μετά από ένα καταπληκτικό Summer League, έχοντας μέσο όρο μόνο 6,8 πόντους, δείχνοντας όμως ότι μπορούσε να αγωνιστεί και να σταθεί στο NBA. Τα «Ελάφια» αποκάλυψαν επίσης μια άλλη ευχάριστη έκπληξη εκείνη τη σεζόν: τον Κρις Μίντλετον. Οι Μπακς τον είχαν αποκτήσει μέσω ανταλλαγής, εβδομάδες μετά τη ένταξη του Giannis. Ο Μίντλετον έγινε γρήγορα βασικός και τελείωσε τη χρονιά ως ο τρίτος κορυφαίος σκόρερ της ομάδας με μέσο όρο 12,1 πόντους ανά αγώνα.

Την επόμενη σεζόν, οι Μπακς είχαν την ευκαιρία να αποκτήσουν από το draft μία σπουδαία επιλογή, και στο Νο2 επέλεξαν τον Τζαμπάρι Πάρκερ. Ωστόσο, μετά από έξι εβδομάδες στην επαγγελματική του καριέρα, τραυματίστηκε στον αχίλλειο τένοντα, στον οποίο υπέστη νέα ρήξη δύο χρόνια αργότερα, αποχωρώντας από την ομάδα τη στιγμή που έληξε το συμβόλαιο του. H απόκτηση του Πάρκερ σε συνδυασμό με αυτή του Αντετοκούνμπο, είχε γίνει για να προχωρήσουν οι Μπακς στο επόμενο επίπεδο, αλλά αυτό δεν έγινε ποτέ…

Στο μεταξύ, ο Greek Freak συνέχισε να βελτιώνεται. Τη δεύτερη χρονιά στο Μιλγουόκι είχε μέσο όρο 12,7 πόντους και την τρίτη 16,9 πόντους, με τον τότε προπονητή των Μπακς, Τζέισον Κιντ, να πειραματίζεται πάνω στον Αντετοκούνμπο και να τον χρησιμοποιεί ως πόιντ γκαρντ. Το ΝΒΑ μπορεί να μην ήξερε ακριβώς τη θέση του Γιάννη, αλλά ήταν σαφές ότι προοριζόταν για σταρ. 

H ΕΚΤΟΞΕΥΣΗ
===========

Ο μεγαλύτερος παράγοντας στην εξέλιξη του Αντετοκούνμπο ήταν η συνεχής σωματική του ανάπτυξη: είχε ψηλώσει τουλάχιστον δύο ίντσες (5 εκατοστά) και ήταν προγραμματισμένο να προσθέσει πάνω από 40 κιλά μυϊκής μάζας. Ο Γιάννης συνέχισε να «δουλεύει» στην αλλαγή του σώματός του και κατάφερε να το πετύχει χωρίς να χάσει την ταχύτητα ή την εκρηκτικότητά του. Αρχίζει να παίζει με τεράστια δύναμη σε κάθε κατοχή – όχι μόνο στην επίθεση, αλλά και στην άμυνα. 

Ο Αντετοκούνμπο έγινε τρόμος στους αιφνιδιασμούς, στην άμυνα δεν πέρναγε από δίπλα του ούτε κουνούπι, και οι Μπακς επέστρεψαν στα πλέι οφ χωρίς όμως ξεπεράσουν τον πρώτο γύρο για τρεις χρονιές.

Όλα άλλαξαν όταν ο Μάικ Μπουντενχόλεζερ προσλήφθηκε πριν από τη σεζόν 2018-19. Ξαφνικά, οι Μπακς έγιναν η ομάδα με το καλύτερο ρεκόρ στο ΝΒΑ, με τον Αντετοκούνμπο να έχει εξελιχθεί από ανερχόμενο αστέρι σε έναν 24χρονο MVP.

Το Μιλγουόκι μπήκε στο πρωτάθλημα με ρεκόρ 60-22 στην πρώτη σεζόν του Μπουντενχόλζερ, απελευθερώνοντας το μέγιστο των δυνατοτήτων του Αντετοκούνμπο. Γρήγορα ο Giannis έγινε βράχος στην άμυνα, διορθώνοντας κάθε αμυντική αστοχία της περιφέρειας. Επιθετικά… πάτησε γκάζι, κυριαρχώντας και κερδίζοντας όλες τις μάχες στην αντίπαλη ρακέτα. Την ίδια στιγμή ο Μίντλετον είχε εξελιχθεί σε έναν από τους καλύτερους σουτέρ του πρωταθλήματος, ενώ ο Μπρουκ Λόπεζ υπέγραφε συμβόλαιο, μεταφέροντας το παιχνίδι του στην περιφέρεια, προκειμένου να έχει ο Giannis περισσότερο χώρο στα ντράιβ του. 

ΤΟ ΤΕΛΟΣ ΤΗΣ ΚΑΤΑΡΑΣ ΤΟΥ ΠΡΩΤΟΥ ΓΥΡΟΥ ΤΩΝ ΠΛΕΪ ΟΦ
================================================

Κάτι ξεχωριστό είχε αρχίσει να χτίζεται στο Μιλγουόκι, αλλά πρώτα έπρεπε να ξεπεράσουν οι Μπακς το άγχος του πρώτου γύρου των πλέι οφ. Στα πλέι οφ του 2019, τα «Ελάφια» έσπασαν την κατάρα και έφτασαν μέχρι τους τελικούς της Ανατολής, παίρνοντας μάλιστα προβάδισμα με 2-0 απέναντι στους Τορόντο Ράπτορς. Ωστόσο οι μετέπειτα πρωταθλητές ΝΒΑ βρήκαν το αντίδοτο για τον Αντετοκούνμπο: τον περιόρισαν επιθετικά και με ανατροπή στη σειρά, απέκλεισαν τους Μπακς.

Ο Αντετοκούνμπο κέρδισε έναν ακόμη τίτλο MVP και οδήγησε τους Μπακς στο καλύτερο ρεκόρ του NBA την επόμενη σεζόν. Στη συνέχεια «χτύπησε» η πανδημία του κορονοϊού και όταν το ΝΒΑ επέστρεψε στη δράση μετά μια πεντάμηνη παύση, ο Γιάννης και οι Μπακς βρέθηκαν να παλεύουν σε μια «φούσκα». Ωστόσο, στο δεύτερο γύρο των πλέι οφ, το Μιλγουόκι τα βρήκε σκούρα απέναντι στους Μαϊάμι Χιτ, ο Αντετοκούνμπο τραυματίστηκε στο Game 4 και το όνειρο του τίτλου έσβησε για τους Μπακς. 

Σε αυτό το σημείο, η «λάμψη» που περιέβαλε τον Γιάννη άρχισε να εξασθενεί. Ήταν ένας σπουδαίος παίκτης κανονικής περιόδου που δεν μπορούσε να κάνει το βήμα παραπάνω στα πλέι οφ. 

Παράλληλα άρχισε η φημολογία για την τοποθέτηση του Giannis στη free agency και το μέλλον του μακριά από τους Μπακς άρχισε να είναι αμφίβολο. Την ίδια στιγμή, ο Λεμπρόν Τζέιμς και ο Κέβιν Ντουράντ αποχωρούσαν από τις ομάδες τους, υποστηρίζοντας ότι δεν είχαν αρκετή βοήθεια για να κερδίσουν ένα πρωτάθλημα ΝΒΑ. Ο Αντετοκούνμπο θα μπορούσε να είχε πει το ίδιο για τους Μπακς, αλλά έσβησε κάθε φημολογία υπογράφοντας μάξιμουμ επέκταση πέντε ετών λίγο πριν απ’ την έναρξη της νέας σεζόν. Είτε κέρδιζε έναν τίτλο, είτε όχι, θα προσπαθούσε να το κάνει με τους δικούς του όρους…

Ως superteam που σχηματίστηκε στο Μπρούκλιν στα μέσα της φετινής σεζόν, οι Μπακς έγιναν αουτσάιντερ. Στην κανονική περίοδο πειραματίστηκαν με διαφορετικές αμυντικές στρατηγικές και ενσωμάτωσαν τον γκαρντ Τζρου Χόλιντεϊ, χάνοντας αρκετούς αγώνες. Με τη λήξη της κανονικής περιόδου, επτά ομάδες κατέληξαν να κερδίσουν περισσότερα παιχνίδια από τους Μπακς πριν απ’ τα πλέι οφ. Παράλληλα, ο Αντετοκούνμπο τερμάτιζε τέταρτος στην ψηφοφορία για τον τίτλο του MVP.

Σε αντίθεση με τις προηγούμενες δύο σεζόν, οι Μπακς μπήκαν στα φετινά πλέι οφ χωρίς υπερβολικές προσδοκίες. Για πρώτη φορά, ο Γιάννης και οι Μπακς είχαν χώρο να αναπνεύσουν χωρίς άγχος. Ίσως ήταν το καλύτερο πράγμα που τους συνέβη ποτέ…

Αφού «σκούπισαν» τους Χιτ στον πρώτο γύρο, παίρνοντας γλυκιά εκδίκηση για τον περυσινό αποκλεισμό, οι Μπακς ήρθαν αντιμέτωποι με τους Μπρούκλιν Νετς στον δεύτερο γύρο. Στο πρώτο λεπτό του Game 1, ο Χάρντεν τραυματίστηκε και έμεινε έξω από τα τέσσερα πρώτα παιχνίδια της σειράς. Το Μπρούκλιν προηγήθηκε με 2-0 και όλα έδειχναν ότι οι Μπακς θα έβγαιναν από νωρίς στα… πιτς. Επίσης, στο Game 4 τραυματίστηκε από τους Νετς και ο Κάιρι Ίρβινγκ και δεν επέστρεψε στη σειρά.

Ωστόσο, οι Μπακς αντέδρασαν, οδήγησαν τη σειρά σε έβδομο παιχνίδι στο Μπρούκλιν και στην παράταση το Μιλγουόκι ολοκλήρωσε την έκπληξη, παίρνοντας το εισιτήριο για τους τελικούς της Ανατολής όπου περίμεναν οι Ατλάντα Χοκς. Με τη σειρά στο 2-1 υπέρ των Μπακς, ο Αντετοκούνμπο υπέστη έναν σοκαριστικό τραυματισμό στο πόδι και αποχώρησε. Με το χειρότερο σενάριο να βρίσκεται στο τραπέζι, ελέω της απουσίας του Giannis, βγήκαν μπροστά οι Μίντλετον και Χόλιντεϊ, στέλνοντας τους Μπακς στους τελικούς του ΝΒΑ, απέναντι στους Φοίνιξ Σανς. 

ΔΙΚΟ ΤΟΥ
=========

Ο Αντετοκούνμπο μπήκε στη σειρά ως αμφίβολος, αλλά λίγο πριν το τζάμπολ στο Game 1, ο Γιάννης ήταν στημένος στην πρώτη γραμμή. Δεν ήταν στο 100% της απόδοσης του, αλλά έπαιξε 35 λεπτά, χωρίς όμως να αποτρέψει την ήττα των «Ελαφιών». Η μοναδική ευκαιρία του Μιλγουόκι, ήταν ο Γιάννης να επιστρέψει πλήρως στη φόρμα και να διεκδικήσει τον τίτλο. Αυτό ακριβώς συνέβη!

Στο Game 2 ολοκλήρωσε τον αγώνα με 42 πόντους, αλλά οι Σανς έγραψαν το 2-0. Καθώς η σειρά έφτασε στο Μιλγουόκι, ο Αντετοκούνμπο ήταν ακόμα καλύτερος: έβαλε 41 πόντους, μάζεψε 13 ριμπάουντ και μοίρασε έξι ασίστ σε μια αποφασιστική νίκη στο Game 3 (1-2). Στο Game 4, σφράγισε τη νίκη με ένα από τα καλύτερα μπλοκ στον Ντεάντρε Αϊτον (2-2), ενώ στον πέμπτο τελικό και πάλι με την άμυνά του, έδωσε το προβάδισμα στα «Ελάφια» (3-2). Οι Μπακς είχαν κερδίσει τρεις διαδοχικούς αγώνες και είχαν την ευκαιρία να τερματίσουν τη σειρά στο Game 6, όπως και έπραξαν.

Δεν είναι υπερβολή να πούμε, ότι ο Γιάννης έδωσε μία από τις σπουδαιότερες παραστάσεις στην ιστορία του NBA, για να οδηγήσει τους Μπακς στη γη της επαγγελίας στο Game 6. Σε μια νύχτα που ο Χόλιντεϊ δεν μπορούσε να βρει το καλάθι και ο Μίντλετον ψαχνόταν, ο Αντετοκούνμπο ήταν ο απόλυτος κυρίαρχος σε επίθεση και άμυνα. Στην τέταρτη περίοδο, μάλιστα, σφράγισε τη νίκη, ξεπερνώντας τη μεγαλύτερη αδυναμία του: τις ελεύθερες βολές. Αφού εκτελούσε με περίπου 55% από τη γραμμή φάουλ στα πλέι οφ, ο Giannis μέτρησε 17/19 βολές στο μεγαλύτερο παιχνίδι της καριέρας του.

Όσο για τον απολογισμό του στο Game 6: 50 πόντοι, 14 ριμπάουντ, 5 μπλοκ και το πρώτο πρωτάθλημα ΝΒΑ του Μιλγουόκι από το 1971!

ΤΟ ΜΕΓΑΛΕΙΟ ΤΟΥ ΓΙΑΝΝΗ ΑΝΤΕΤΟΚΟΥΝΜΠΟ
====================================

Ο Greek Freak προετοιμάστηκε ως σμολ φόργουορντ, δοκιμάστηκε ως πόιντ γκαρντ, αλλά ήταν πάντα ο τύπος του παίκτη που δεν… χώραγε σε μία μόνο θέση. Οι Μπακς επίσης προσπάθησαν να τον κάνουν επικίνδυνο απ’ την περιφέρεια, αλλά τελικά εξελίχθηκε σε φόβητρο της ρακέτας και των αιφνιδιασμών. 

Ο Αντετοκούνμπο δεν συμμορφώθηκε με τους κανόνες, ενώ τεράστιο ρόλο έπαιξε και ο τεχνικός των Μπακς, Μάικ Μπουντενχόλζερ, ο οποίος έκλεισε τα αυτιά στις απαιτήσεις πολλών φιλάθλων, που ζητούσαν να μετατρέψει τον Giannis σε ρολίστα, δίνοντας του το ελεύθερο και την αποκλειστικότητα στην επίθεση. 

Σίγουρα το παιχνίδι του Greek Freak έχει ατέλειες, όπως η αδυναμία του στο τρίποντο, στις ελεύθερες βολές και στο χειρισμό της μπάλας, αλλά κανείς δεν έχει το πείσμα του και την αφοσίωση στην επίτευξη των στόχων.  

Το μεγαλείο του Γιάννη αποτελεί απόδειξη της απίστευτης εργασιακής ηθικής του, μίας ηθικής που μετέτρεψε τον αδύνατο έφηβο σε ένα φυσικό «θηρίο». Δίπλα στις ικανότητές του πάντως, πρέπει να προσθέσει κανείς με κεφαλαία γράμματα και την πίστη του σε μία «μικρή» ομάδα του ΝΒΑ, γυρνώντας την πλάτη στην προοπτική να πλαισιωθεί δίπλα σε άλλους σούπερ σταρ σ’ άλλες ομάδες, προκειμένου να φτάσει στην κορυφή του ΝΒΑ. Τελικά τους διέψευσε όλους!

ΤΟ ΠΑΓΚΟΣΜΙΟ ΕΙΔΩΛΟ ΕΝΤΟΣ ΚΑΙ ΕΚΤΟΣ ΠΑΡΚΕ
=========================================

Πλέον στη βιτρίνα των βραβείων του, προστέθηκαν τα μεγαλύτερα – αυτά του πρωταθλητή ΝΒΑ και του MVP των τελικών – δίπλα σε αυτά που προϋπήρχαν: 2 φορές MVP, 1 φορά αμυντικός της χρονιάς, πιο βελτιωμένος παίκτης, 5 φορές All Star, 4 φορές στην καλύτερη αμυντική πεντάδα. Και όλα αυτά στην ηλικία των 26 ετών!

Το σίγουρο είναι ότι θα συνεχίσουμε να παρακολουθούμε έναν από τους μεγαλύτερους αθλητές αυτής της γενιάς σε οποιοδήποτε άθλημα, που βρίσκεται στην αρχή της καριέρας του. Είναι ένας μετανάστης που βρήκε μία νέα «πατρίδα» στο Μιλγουόκι και προσεγγίζει τα πάντα με ταπεινότητα κι αυτοκυριαρχία. Παράδειγμα αποτελούν οι συνεντεύξεις Τύπου του στους τελικούς, που ήταν σχεδόν τόσο καλές, όσο το παιχνίδι του κατά τη διάρκεια των αγώνων στο δρόμο προς την κορυφή. 

Το μπάσκετ είναι πλέον παγκόσμιο άθλημα και ο Γιάννης είναι παγκόσμιο είδωλο. Αντιπροσωπεύει το όνειρο για το πώς τα αθλήματα μπορούν να αλλάξουν τη ζωή όλων. Παίζει το παιχνίδι με τον σωστό τρόπο, δίνοντας ό,τι έχει σε κάθε κατοχή. Δεν αποφεύγει τις προκλήσεις.

Ένα πρωτάθλημα επρόκειτο να τοποθετήσει τον Γιάννη Αντετοκούνμπο στη χώρα των θρύλων – και ο τρόπος που το έκανε, θα καθορίσει την καριέρα του για πάντα. 

ΘΟΔΩΡΗΣ ΨΩΜΑΣ

Διαβάστε επίσης »